Le Mérou - Epinephelus itajara

Il est facile de voir d'où vient le nom du mérou de l'Atlantique. D'une longueur d'au moins 8 pieds (2,5 m) et pesant jusqu'à 700 livres (320 kg), cette espèce est l'un des plus grands prédateurs des récifs coralliens et des forêts de mangroves de l'océan Atlantique et l'un des plus grands mérous du monde.

Le mérou de l'Atlantique, comme la plupart des mérous, est un prédateur d'embuscade et se nourrit de poissons et d'invertébrés assez gros et même de petits requins. Les récifs avec un grand nombre de prédateurs, comme les groupes de goliath de l'Atlantique, sont connus pour être plus sains que les récifs sans prédateurs, de sorte que cette espèce peut représenter une partie importante de la chaîne alimentaire des récifs. Le mérou atlantique se nourrit en avalant sa proie entière ; il ne mâche pas. Ils utilisent leur très grande bouche pour créer une pression négative suffisante pour aspirer des poissons entiers ou de gros invertébrés, et ils les avalent rapidement et efficacement.

Pendant la plus grande partie de l'année, on observe un faible nombre de goliathes de l'Atlantique en un seul endroit. Ils sont au sommet de leur chaîne alimentaire et sont donc naturellement rares. Cependant, pendant la reproduction (immédiatement après la pleine lune entre juin et décembre), ils se rassemblent en groupes d'au moins 100 individus. Ces groupes sont connus sous le nom d'agrégations de frai et ils se forment à relativement peu d'endroits dans l'aire de répartition de l'espèce. Les individus du goliath de l'Atlantique parcourent probablement de nombreux milles pour atteindre leurs sites de frai préférés et faire partie de l'agrégat de frai. Dans ces sites, les mérous se reproduisent par une méthode connue sous le nom de frai à la volée, où les femelles lâchent des œufs et plusieurs mâles lâchent des spermatozoïdes dans la colonne d'eau au-dessus des récifs profonds en même temps. Cette méthode augmente la probabilité que les œufs soient fécondés avec succès et que les œufs fécondés ne soient pas mangés par les prédateurs d'œufs à la surface du récif.

Bien qu'elles soient naturellement rares, les scientifiques croient que les pratiques de pêche destructrices ont réduit le nombre de goliath de l'Atlantique d'au moins 80 % et que l'espèce est maintenant en danger critique d'extinction. En d'autres termes, il est très vulnérable à l'extinction. Ces poissons utilisent les mêmes, peu d'endroits et les mêmes, quelques jours pour frayer chaque année, de sorte que leur présence est tout à fait prévisible. De plus, l'absence totale de peur des gens en fait une cible facile pour les pêcheurs à la lance. Enfin, la grande taille du mérou goliath de l'Atlantique, sa croissance lente et sa facilité de capture contribuent à ralentir son rétablissement, même lorsque des lois ont été mises en place pour lui donner une protection juridique partielle ou complète contre la pêche (p. ex. aux États-Unis et au Brésil). Il est important de continuer à surveiller les tendances des populations de goliath de l'Atlantique afin de déterminer si l'espèce se rétablit ou non ou si une protection légale plus forte peut être nécessaire.

Une note sur une espèce étroitement liée : le mérou de l'Atlantique vit des deux côtés de l'océan Atlantique - dans la mer des Caraïbes et les eaux adjacentes et au large de la côte ouest de l'Afrique. Une espèce étroitement apparentée, le Goliath Grouper du Pacifique, est limitée à l'est de l'océan Pacifique tropical, du Mexique au Pérou. Ce n'est que récemment que les scientifiques ont divisé l'espèce en deux, en raison de leur composition génétique légèrement différente. L'apparence et le comportement des deux espèces sont similaires, mais on sait peu de choses sur les tendances de la population ou l'état de conservation du mérou du Pacifique.