Le Thon rouge - Thunnus thynnus

 

DISTRIBUTION
Latitudes subtropicales à tempérées froides de l'océan Atlantique

ÉCOSYSTÈME/HABITAT
Pleine mer (pélagique)

HABITUDES D'ALIMENTATION
Prédateur agressif

ÉTAT DE CONSERVATION
En danger (très vulnérable à l'extinction)

TAXONOMIE
Ordre Scombriformes (maquereaux et parents), Famille Scombridae (maquereaux et thons)

 

 

Le thon rouge de l'Atlantique est l'un des prédateurs les plus rapides et les plus forts de la haute mer et la cible de plusieurs petites et grandes pêcheries dans toute son aire de répartition. Atteignant historiquement des poids allant jusqu'à 2000 livres (900 kg) et des longueurs de près de 13 pieds (4 m), le thon rouge de l'Atlantique est le plus gros thon et de loin la plus grande espèce de la famille des maquereaux. Le thon rouge de l'Atlantique se nourrit d'une variété de proies, mais semble préférer les poissons pélagiques et les invertébrés qu'ils peuvent avaler entiers.

Comme de nombreux poissons osseux de haute mer, le thon rouge de l'Atlantique se présente d'abord sous forme de larves extrêmement minuscules, ne mesurant pas plus de quelques millimètres de long et ne pesant que quelques centièmes de gramme. Au bout de trois à cinq ans, les individus atteignent une longueur de trois pieds (~ un mètre) et sont sexuellement matures. Comme les thons rouges de l'Atlantique subissent une transformation étonnante en taille (passant d'une taille presque microscopique à l'un des plus grands prédateurs en haute mer), ils mangent une grande variété de proies tout au long de leur vie. À un jeune âge, ils mangent du zooplancton minuscule, et leur proie augmente de taille comme ils le font. À l'âge adulte, ils mangent de gros poissons osseux et des invertébrés. De même, le thon rouge de l'Atlantique est mangé par une grande variété de prédateurs. Lorsqu'ils viennent d'éclore, ils sont mangés par d'autres poissons qui se spécialisent dans la consommation de plancton. À cette étape de la vie, leur nombre est considérablement réduit. Ceux qui survivent font face à une augmentation constante de la taille de leurs prédateurs. Le thon rouge de l'Atlantique adulte n'est mangé que par les plus gros istiophoridés, les baleines à dents et certaines espèces de requins de haute mer.

Le thon rouge est connu pour être un grand migrateur, les individus effectuant de longues migrations chaque année. Ces migrations correspondent à leur comportement de frai et à leurs besoins alimentaires. Cette espèce se reproduit par frai à la volée, où plusieurs femelles et plusieurs mâles lâchent des millions d'oeufs et de sperme dans la colonne d'eau en même temps. Cette méthode augmente la probabilité que les œufs soient fécondés et diminue les chances qu'ils soient mangés par les prédateurs d'œufs. Il existe au moins deux populations connues de thon rouge de l'Atlantique, l'une se reproduisant dans le golfe du Mexique et l'autre dans la mer Méditerranée. Certains chercheurs pensent que la population méditerranéenne représente en fait deux populations (une à l'ouest et une à l'est plus la mer Noire). Cette nouvelle division a des implications pour la gestion des pêches, car les poissons de la Méditerranée orientale sont généralement considérés comme plus préoccupants pour la conservation que ceux de la Méditerranée occidentale.

Bien que presque tous les poissons soient à sang froid, le thon rouge de l'Atlantique possède une structure de vaisseaux sanguins spécialisée - appelée échangeur à contre-courant - qui leur permet de maintenir une température corporelle plus élevée que celle de l'eau environnante. Cette adaptation leur donne un avantage majeur lors de la chasse en eau froide, en leur permettant de se déplacer plus rapidement et intelligemment. Le thon rouge de l'Atlantique est l'un des nageurs les plus rapides de l'océan. Comme certaines espèces de requins, le thon rouge de l'Atlantique doit constamment nager. Afin d'obtenir de l'oxygène de l'eau, les poissons passent l'eau par-dessus leurs branchies. Les thons n'ont pas la capacité de le faire lorsqu'ils sont à l'arrêt, donc ils doivent nager continuellement vers l'avant avec la bouche ouverte pour garder leur sang oxygéné.

Le thon rouge de l'Atlantique est un poisson de consommation très prisé et fait l'objet d'une pêche intensive dans toute son aire de répartition. Sa valeur sur le marché des sushis de haute qualité au Japon et ailleurs est suffisamment élevée pour que les pêcheurs ciblent cette espèce avec un effort presque sans égal. Les scientifiques croient que l'espèce est en voie de disparition (très vulnérable à l'extinction), mais les gestionnaires des pêches continuent de permettre à la pêche commerciale de la cibler. Alors que le thon rouge de l'Atlantique était autrefois commun dans la mer Noire et au large des côtes du Brésil, il n'a pas été observé en nombre significatif dans l'un ou l'autre de ces endroits depuis plusieurs décennies. En raison de ces pertes et d'autres pertes, le thon rouge de l'Atlantique a connu la contraction de l'aire de répartition la plus importante de toutes les espèces de haute mer. Les premières indications donnent à penser que les récentes réglementations de gestion strictes permettent aux populations de rebondir, mais des efforts continus de conservation et de gestion sont nécessaires pour s'assurer qu'un plus grand nombre de sous-populations ne soient pas perdues.

Note sur les espèces étroitement apparentées : Pendant de nombreuses années, on a supposé que les thons rouges autour de l'hémisphère nord ne formaient qu'une seule espèce. Les scientifiques reconnaissent le thon à nageoire bleue (Thunnus maccoyii) comme une espèce distincte depuis un certain temps, mais l'espèce nordique n'a été divisée qu'au cours de la dernière décennie. Aujourd'hui, le thon rouge de l'Atlantique et le thon rouge du Pacifique (Thunnus orientalis) sont généralement considérés comme des espèces distinctes.